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Síntomas de la narcolepsia

Somnolencia excesiva durante el día

Uno de los síntomas más destacados de la narcolepsia es la somnolencia diurna excesiva. Las personas con narcolepsia se sienten moderada o severamente cansadas durante el día. Tienen dificultades para prestar atención, concentrarse y mantenerse despiertos, incluso si han dormido mucho la noche anterior.

Las personas con narcolepsia pueden empezar sintiéndose descansadas, pero tienen problemas para mantenerse despiertas durante largos períodos de tiempo y se duermen durante las actividades diurnas rutinarias. Esto es muy peligroso, porque una persona con narcolepsia puede quedarse dormida durante una actividad como conducir, caminar o cocinar. Algunas personas se quedan dormidas mientras realizan una actividad y continúan la actividad, sin recordar nada más tarde.

La somnolencia excesiva es uno de los primeros síntomas que se desarrollan en las personas con narcolepsia. La narcolepsia puede ser difícil de detectar, a menos que un médico sepa cómo interpretar los síntomas. Hay muchas razones para la somnolencia extrema (falta de sueño adecuado, apnea del sueño y más), por lo que la narcolepsia puede permanecer sin diagnosticar durante mucho tiempo. Esto es especialmente cierto dado que el trastorno se desarrolla en la adolescencia, cuando la somnolencia es común.

Alucinaciones y parálisis del sueño

Las personas con narcolepsia pueden tener alucinaciones vívidas, como un sueño, mientras se duermen o se despiertan. Durante estos episodios, las visiones se sienten reales, por ejemplo, al ver a una persona en el dormitorio. Las alucinaciones se denominan hipnagógicas si suceden mientras se duermen, e hipnopómicas si suceden mientras se despiertan.

Al mismo tiempo, las personas con narcolepsia experimentan parálisis mientras se duermen o se despiertan. Esta es la parálisis muscular normal asociada con el sueño de movimiento ocular rápido (MOR), pero ocurre en el momento equivocado. Aunque la parálisis suele durar sólo unos segundos, puede ser muy aterradora, especialmente en combinación con alucinaciones.

Las alucinaciones y la parálisis son causadas por una interrupción en la frontera entre el sueño y la vigilia. En lugar de llegar gradualmente al sueño REM al final de un ciclo de sueño, una persona con narcolepsia puede entrar en el REM inmediatamente. Esto significa que el sueño y la parálisis muscular del MOR se producirán directamente desde el estado de vigilia. Al igual que la somnolencia, estos síntomas también pueden verse a veces en personas sin narcolepsia.

Sueño nocturno interrumpido

A pesar de sentirse cansados y somnolientos durante el día, muchas personas con narcolepsia tienen problemas para dormir por la noche. Se despiertan con frecuencia (también llamado sueño “fragmentado”), y tienen dificultades para volver a dormirse. La razón de esto no se entiende completamente, pero las investigaciones sobre el sueño sugieren que las personas con narcolepsia tienen un sueño más ligero y más transiciones de un sueño profundo a un sueño ligero o despierto.

En el caso de la narcolepsia, la falta de sueño nocturno no es suficiente para explicar la somnolencia diurna. Una persona con narcolepsia puede sentirse muy cansada y somnolienta durante el día, independientemente de lo bien que haya dormido la noche anterior.

Sueños intensos

Las personas con narcolepsia a menudo reportan tener sueños vívidos, extraños o perturbadores. Estos sueños pueden parecer muy reales y difíciles de distinguir de la realidad. Los sueños vívidos en la narcolepsia pueden estar relacionados con las diferencias en el sueño de movimiento ocular rápido (REM). Al padecer narcolepsia, una persona puede entrar en el sueño REM al poco tiempo de quedarse dormida, lo que permite soñar vívidamente incluso durante una breve siesta. Los frecuentes despertares nocturnos también son comunes en las personas con narcolepsia, y si la persona se despierta durante o inmediatamente después del sueño REM, es más probable que recuerde haber soñado.

Depresión, aumento de peso y complicaciones de salud

Las personas con narcolepsia pueden tener una tendencia al sobrepeso. Esto no se entiende completamente, pero podría deberse a niveles de actividad más bajos, a la dieta, al metabolismo, a los medicamentos o a una combinación de estos factores.

La narcolepsia también está relacionada con un mayor riesgo de desarrollar depresión. Esto podría deberse a que los síntomas de la narcolepsia pueden ser estresantes y aislantes, especialmente sin el tratamiento adecuado. También es posible que la química cerebral que interviene en la narcolepsia esté vinculada a los cambios de humor de una persona y a su salud mental en general.

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