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Parálisis del sueño: Completamente despierto e incapaz de moverse

Tus ojos empiezan a abrirse después de una buena noche de sueño, pero algo se siente raro. Tratas de quitarte el cansancio de la cara pero no puedes levantar los brazos. En un momento de pánico, tratas de respirar profundamente pero no puedes tomar aire. No puedes sentarte, e incluso puedes ver una sombra en un rincón de la habitación. Esto no es una pesadilla o una emergencia médica, probablemente acabas de tener un caso de parálisis del sueño.

¿Qué es la parálisis del sueño?

La parálisis del sueño es un episodio en el que el cerebro le dice al cuerpo que todavía se encuentra en la etapa de movimientos oculares rápidos (MOR) del sueño, en la que los miembros se paralizan temporalmente (para evitar que los sueños se representen físicamente), la frecuencia cardíaca y la presión arterial aumentan, y la respiración se vuelve más irregular y superficial. Esta es la etapa del sueño en la que se producen los sueños más vívidos, lo que puede explicar por qué algunas personas pueden alucinar durante la parálisis del sueño.

La parálisis del sueño difiere de los sueños y los terrores nocturnos principalmente debido al hecho de que el cerebro está despierto, aunque no se lo haya dicho al cuerpo todavía.

“Cuando las personas tienen una pesadilla, duermen, sueñan y luego se despiertan”, dijo Bender. “Cuando experimentan una parálisis del sueño, pueden tener un sueño cuando ya están despiertos”.

¿Qué puede ocurrir durante la parálisis del sueño?

Los episodios de parálisis del sueño duran sólo unos pocos momentos -como máximo un par de minutos- y normalmente sólo ocurren cuando se duerme o se despierta. Además de la atonía muscular, alguien que experimenta una parálisis del sueño puede tener la experiencia de soñar con la implicación añadida de ser consciente y estar atento a su entorno.

“Las personas que sufren de parálisis del sueño pueden tener alucinaciones vívidas porque están soñando”, dijo Bender. “La gente ha sentido que está levitando o que alguien está en su dormitorio o una variedad de otras experiencias extrañas como abducciones alienígenas”.

El sueño REM se produce en ciclos de unos 90 a 120 minutos a lo largo de la noche, y representa hasta una cuarta parte del tiempo total de sueño en los adultos, en particular hacia el final del sueño. Debido a que en el sueño REM se produce una respiración rápida e irregular, las personas que experimentan una parálisis del sueño pueden tener dificultades para respirar adecuadamente, lo que puede sentirse como una asfixia.

¿Quién corre el riesgo de sufrir una parálisis del sueño?

Este fenómeno puede ocurrir más a menudo de lo que se piensa, ya que entre el siete y el ocho por ciento de la población puede experimentar una parálisis del sueño. Es más frecuente en los afroamericanos, los adultos jóvenes y las mujeres. Quienes tienen malos hábitos de sueño, como dormir la siesta durante el día o estar en la cama con el teléfono o el ordenador portátil, pueden aumentar potencialmente el riesgo de sufrir una parálisis del sueño.

Las personas que padecen narcolepsia, un trastorno crónico del sueño que causa una somnolencia abrumadora, u otros trastornos del sueño tienen un mayor riesgo de sufrir una parálisis del sueño. Otros trastornos de la salud mental, como la depresión y la ansiedad, también se han relacionado con mayores posibilidades de sufrir una parálisis del sueño.

¿Será esto algo habitual?

El diagnóstico de la parálisis del sueño es bastante simple y no suele ser un problema recurrente para quienes no se les diagnostica una afección que afecte al sueño. La principal forma de evitar el fenómeno es mejorar la higiene del sueño. Estos buenos hábitos de sueño incluyen dormir y despertarse a horas regulares, evitar ver la televisión o jugar con un ordenador portátil o un teléfono móvil en la cama, evitar las siestas durante el día y evitar los estimulantes cerca de la hora de acostarse. Aunque se trata de una experiencia extraña y aterradora, no es algo que deba ser motivo de preocupación.

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